Docherty játékosként több mint 300 mérkőzésen szerepelt a Preston North Endben, és megfordult a Celticben, az Arsenalban és Chelsea-ben is, a skót válogatott mezét 25 alkalommal öltötte magára.

Hosszú edzői pályafutása alatt 12 klubot irányított – köztük a Chelsea-t és az Aston Villát -, 1971-72-ben vezette a skót válogatottat, majd öt évig ült a Manchester United kispadján, és FA Kupát nyert 1977-ben az együttessel. Ezt követően azonban menesztették, miután házasságon kívüli viszonyt folytatott a United fizioterapeutájának feleségével.